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 Une des bases de l'ARN peut apparaître dans l'espace

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Aroya

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MessageSujet: Une des bases de l'ARN peut apparaître dans l'espace   Sam 14 Nov 2009 - 20:36

Une des bases de l'ARN peut apparaître dans l'espace
Par Laurent Sacco pour Futura-Sciences, le 13 novembre 2009.
http://www.futura-sciences.com/fr/news/t/astronomie/d/une-des-bases-de-larn-peut-apparaitre-dans-lespace_21350/

Des chercheurs de la Nasa viennent de synthétiser en laboratoire l’une des lettres du code génétique. En simulant les conditions régnant à l’intérieur des nuages interstellaires, les cosmochimistes ont vu apparaître une des bases de l’ARN, l’uracile.

Il y a 50 ans, la plupart des rares chercheurs spéculant sur les conditions de l’apparition de la vie dans le cosmos auraient certainement déclaré impossible l’existence de molécules organiques ailleurs qu’à la surface ou dans l'atmosphères des planètes.

Ils avaient tort...

Ce n’est pas à la surface de la Lune mais à l’intérieur des nuages moléculaires riches en poussières que l’on découvrit des dizaines de molécules carbonées, comme le méthane (CH4), l'alcool éthylique (C2H5OH), l'acide acétique (CH3COOH), l'acétone (CH3COCH3) et même un sucre, le dihydroxyacétone ((CH2OH)2CO).

L’étude des météorites révéla aussi son lot de surprises avec la découverte d’acides aminés dans certaines d’entre elles, et surtout, des hydrocarbures aromatiques polycycliques, communément appelés HAP, qui peuvent servir à la synthèse de molécules organiques importantes pour les êtres vivants.

On commença donc à envisager l’hypothèse que des briques de la vie n’étaient pas apparues sur Terre des suites de processus géochimiques similaires à ceux proposés dans le cadre de la célèbre expérience de Stanley Miller. Elles auraient été synthétisées d’abord dans l’espace puis apportées sur Terre par les météorites. Au cours des ans, devait alors se constituer la toute jeune discipline qu’est l’exobiologie, ou astrobiology comme l’on dit dans les pays anglo-saxons.


Crédit : R. Ruiterkamp-Observatoire de Lieden

Pour expliquer l’apparition dans les nuages moléculaires et dans les météorites de composés organiques, on fait intervenir une chimie complexe dans la fine couche de glace enrobant les poussières carbonées et silicatées que l’on sait exister dans ces nuages. Les réactions sont produites sous l’action des rayons ultraviolets émis par les jeunes étoiles venant de naître dans certains de ces nuages. La température dans ces derniers est d’une dizaine de kelvins tout au plus et la pression est y très faible. Peu denses, les nuages moléculaires le sont tout de même suffisamment pour absorber une grande partie des ultraviolets et ainsi empêcher que ce rayonnement détruise les molécules qu'il a engendrées.


Une comparaison entre les molécules de pyrimidine et d'uracile. Crédit : Nasa

Des briques essentielles de la vie sur Terre

C’est pour simuler cette cosmochimie que des chercheurs du NASA's Ames Research Center ont mélangé de la pyrimidine et à de la glace et ont exposé ce cocktail à un rayonnement ultraviolet intense dans un vide poussé. La pyrimidine est une molécule azotée hétérocyclique aromatique (C4H4N2) voisine de la pyridine et comportant deux atomes d'azote. Or certains de ses dérivés, parmi ce qu’on appelle les bases pyrimidiques, sont aussi bien connus des biologistes puisqu’il s’agit des bases azotées, cytosine, thymine et uracile, que l'on trouve dans l'ADN et l'ARN.

La pyrimidine elle-même n’a pas encore été détectée dans les nuages moléculaires mais comme les HAP l’ont été, on a de bonnes raisons de penser qu’elle doit y être présente. Cependant, rien n’empêchait de tester la résistance de la pyrimidine à des conditions semblables à celles auxquelles sont soumises les poussières glacées dans les nuages moléculaires ou dans les comètes. Surtout, il s’agissait d’explorer la possibilité de voir apparaître des bases pyrimidiques.


Un zoom sur le dispositif à ultravide avec de la glace enrichie en pyrimidine exposée à des photons UV. Crédit : Nasa

Les chercheurs ont découvert que non seulement la pyrimidine était plutôt bien protégée des photons UV destructeurs une fois qu’elle se trouvait dans la glace mais qu’effectivement des réactions photochimiques conduisaient à la fabrication de l’uracile, la fameuse base azotée, désignée par la lettre U, que l'on trouve dans l’ARN.

Ce sont donc des résultats encourageants pour les exobiologistes car ils donnent encore plus de poids à l’idées qu’une part importante des réactions chimiques prébiotiques s’est déroulée dans l’espace et pas sur Terre, peut-être même dans les comètes .

S'il était encore parmi nous, cette découverte aurait certainement beaucoup plu à Carl Sagan. Le 9 novembre 2009, le grand planétologue et exobiologiste, devenu mondialement célèbre avec la série Cosmos, aurait eu 75 ans.
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resistoyen



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MessageSujet: Re: Une des bases de l'ARN peut apparaître dans l'espace   Dim 15 Nov 2009 - 1:14

Passionnant !
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MessageSujet: Re: Une des bases de l'ARN peut apparaître dans l'espace   Dim 15 Nov 2009 - 12:37

+1 =)
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MessageSujet: Re: Une des bases de l'ARN peut apparaître dans l'espace   

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